La cometa verde

45p

Una piccola cometa denominata 45P/Honda-Mrkos-Pajdušáková si sta avvicinando alla Terra. Al suo massimo avvicinamento, il prossimo 11 febbraio, la cometa sarà a poco più di 12 milioni di chilometri dal nostro pianeta e sarà visibile con un binocolo e con piccoli telescopi.

Michael Jäger di Stixendorf (Austria) ha fotografato la cometa il 31 Dicembre 2016, proprio quando ruotava intorno al Sole per poi fare rotta verso la Terra. Da allora il nucleo ghiacciato di 45P è stato riscaldato dalla radiazione solare, generando getti di gas nella verde atmosfera della cometa. Il colore si spiega per il fatto che il nucleo vaporizzato della cometa emette carbonio biatomico (C2), un gas che risplende di verde nel “quasi” vuoto dello spazio.

Secondo il Minor Planet Center, questo è l’ottavo passaggio più ravvicinato di una cometa in epoca moderna (circa dal 1950, quando la tecnologia moderna ha iniziato ad essere utilizzato per studiare le comete): sarà infatti soltanto 31 volte più lontana dalla Terra rispetto alla Luna. È interessante notare che la 45P fece un approccio ancora più ravvicinato (23 distanze lunari) nel 2011 durante la sua precedente orbita, inserendosi così anche al quinto posto in questa speciale lista.

La vicinanza rende la cometa luminosa nonostante le sue piccole dimensioni, stimate in 0.5-1.6 chilometri. Le previsioni riportano che 45P potrebbe essere al limite della visibilità a occhio nudo (magnitudine 6) quando emergerà nel cielo prima dell’alba alla fine di questa settimana. Il momento migliore per localizzarla è durante le ore di buio precedenti la levata del Sole, tra il 9 e il 12 febbraio. La cometa attraverserà la costellazione di Ercole, alta nel cielo orientale.

Mappe del cielo: 9 febbraio10 febbraio11 febbraio12 febbraio

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